Las ballenas jorobadas comienzan a recuperar su tasa de natalidad

Es una buena noticia para las ballenas, de esas que cada vez son menos frecuentes: las ballenas jorobadas que viven y se crían en los océanos sureños del mundo cerca de la Antártida han tenido un repunte en su población, pues las hembras han tenido cada vez más embarazos y han dado a luz a más crías.

May 7, 2018

Las ballenas jorobadas estaban cerca de la extinción a finales del siglo XIX y en buena parte del siglo XX, hasta que se firmaron tratados para dejar de matarlas y se impusieron protecciones para las poblaciones en el continente más frío y menos accesible del planeta.

El fin de la caza ha impulsado la recuperación de los animales enormes, cuya vida dura aproximadamente lo mismo que la de los humanos, de acuerdo con Ari Frieldaender, investigador asociado de la Universidad de California en Santa Cruz, quien encabezó el estudio.

Se cree que la población estaba en menos del 10 por ciento de los niveles precaza.

Con tal de determinar el sexo, la identidad y las tasas de fecundidad, los científicos, liderados por el doctorante Logan Pallin, que estudia con Friedlaender, usaron dardos para tomar muestras de piel y de grasa de 239 machos y 268 hembras entre 2010 y 2016 alrededor de la península occidental de Antártida.

Cuando los investigadores tomaron esas muestras las ballenas mostraron tanto interés en ellos como el que había hacia los animales: nadaban al lado de la embarcación del equipo junto con los bebés.

Un poco más del 60 por ciento de las hembras tenían niveles altos de progesterona en la grasa de ballena, lo que indica que estaban embarazadas, señala el estudio, publicado en la revista Royal Society Open Science. En los últimos años del estudio había más ballenas embarazadas que en los años anteriores. El análisis genético indicaba el sexo y permitió a los científicos no contar dos veces la misma ballena.

Aunque algunas especies de ballena también han tenido aumentos de población en los océanos sureños, las jorobadas parecen tener los mejores repuntes, según Friedlaender. Quizá ha sido más fácil para las jorobadas recuperarse que lo que ha sido para las ballenas más grandes, como las de aleta o las azules, porque maduran con mayor rapidez, el periodo entre embarazos es menor y tienen áreas centralizadas en las que procrean. Algunas poblaciones norteñas siguen estando en la lista de peligro de extinción de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica estadounidense.

Es posible que una porción mayor de los animales que está viva hoy haya nacido después de que terminó la era de la caza, según Friedlaender.

Hasta el momento, el cambio climático en la península antártica ha sido beneficioso para las jorobadas al proveerles un 80 por ciento más días libres de hielo cada año; estos cetáceos prefieren el mar abierto para alimentarse de crustáceos pequeños similares a camarones llamados kril.

Los investigadores de ballenas están preocupados de que este periodo de salud y acceso a alimentos no dure mucho tiempo más: los kril que usualmente llegan a la Antártida están siendo pescados en otros países y sus poblaciones también se han visto amenazadas por el cambio climático. Asimismo, la reducción del hielo marino pone en mayor peligro a los kril, que se alimentan de la parte de este que está debajo del agua, dijo Stan Todd, encargado de ciencias marinas en el College of the Atlantic en Maine y quien no estuvo involucrado en el nuevo estudio.

Todd dijo que sus constantes viajes a la zona le han demostrado que los kril son clave para la vida en los océanos sureños.

“O comes kril o comes a algo que come kril”, dijo. “Si se colapsan las poblaciones de kril habrá cambios profundos en la región”.

Fuente: The New York Times

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