Las emisiones de CO2 de China se han desplomando últimamente. ¿Qué está pasando?

Desde 2000, las emisiones de CO2 de China han estado aumentando a un ritmo incesante, ya que el país se disparó para salir de la pobreza debido a la quema de miles de millones de toneladas de carbón para la electricidad, el calor, y la industria. China es ahora el mayor emisor de CO2 del mundo, consiguiendo dos tercios de su energía a partir del carbón. Las autoridades asumieron durante mucho tiempo que las emisiones seguirían subiendo hasta el 2030 más o menos. Es una de las razones por las que los pronósticos del calentamiento global se ven tan graves.

Pero, de repente, las emisiones de China están cayendo. Impulsada por un fuerte descenso en el uso del carbón. Como explica Lauri Myllyvirta de Greenpeace, el consumo de carbón de China se redujo en 2014 por primera vez en este siglo. Luego, en los primeros cuatro meses de 2015, el uso de carbón cayó un 8%, respecto al año anterior que se traduce en una disminución de aproximadamente el 5% en las emisiones de CO2.

La caida es igual a la emisión entera de CO2 del Reino Unido

Asi como se lee, el equivalente a todo un año de emisiones de CO2 procedentes del Reino Unido, se ha ido. Debido a que China es tan incomprensiblemente masiva, incluso sus contratiempos han provocado efectos descomunales en los mercados internacionales de carbón y perspectivas del calentamiento global.

Entonces ¿por qué sucede esto? ¿Se trata sólo de un problema pasajero? ¿O es parte de un cambio real y duradero en el uso de energía de China? Un número de expertos señalaron un par de cosas importantes a tener en cuenta:

  • Hay que muy cuidadoso de las estadísticas de energía de China

Glen Peters, investigador de la Universidad de Oslo, señaló que las cifras de consumo de carbón de China son notoriamente poco fiables y a menudo se revisaron significativamente años después.

Caso en cuestión: hay que volver a finales de 1990, China anunció que habia encofrado un grupo de minas de carbón ilegales y las primeras estimaciones sugieren que el uso de carbón en todo el país se redujeron en un 20% en 1998. Sin embargo, resultó que esas minas de carbón no acercaron a esta realidad, simplemente dejaron de informar sus números a el gobierno. Cuando se revisaron los datos años más tarde, resultó que el uso del carbón de China no había bajado tanto para el 98.

China anunció que habia encofrado un grupo de minas de carbón ilegales y las primeras estimaciones sugieren que el uso de carbón en todo el país se redujeron en un 20% en 1998

China anunció que habia encofrado un grupo de minas de carbón ilegales y las primeras estimaciones sugieren que el uso de carbón en todo el país se redujeron en un 20% en 1998

Del mismo modo, en su más reciente censo de cinco años, China registró al alza su estimación para el uso del carbón en 2013 en alrededor de un 8%.

Así que debemos tener cuidado con estas últimas estadísticas. Al igual que en los últimos años 90, China está tratando de cerrar muchas de sus minas de carbón pequeñas, pero no hay evidencia de que la minería ilegal está todavía en curso. No es imposible pensar en los últimos números de carbón podrían ser resultados crecientes en el futuro.

  • La caída de carbón 2014 fue probablemente debido a un aumento de la energía hidroeléctrica y la caída en la actividad industrial

Ahora, suponiendo que no todos los datos solo defectuosos, hay dos factores plausibles y grandes detrás de la caída del año pasado en el consumo de carbón de China.

En primer lugar, China tiene un año muy lluvioso en 2014, lo que permitió a sus presas hidroeléctricas poder producir más electricidad de lo habitual. Como muestra Myllyvirta, este aumento de los servicios públicos de energía hidroeléctrica permitió disminuir la expansión de las plantas eléctricas de carbón. Dado que la electricidad representa aproximadamente la mitad del consumo de carbón de China, este fue un gran problema. Por desgracia, es probable que no hayan grandes oleadas de energía hidroeléctrica cada año.

En segundo lugar, la industria pesada en China se ha desacelerado en los últimos tiempos. La producción de acero parece estar en su nivel más bajo en tres décadas. La producción de cemento también está creciendo más lentamente de lo habitual. La industria representa (más o menos) la otra mitad del uso de carbón de China, por lo que esta reciente desaceleración también hizo una gran diferencia.

La industria pesada en China se ha desacelerado en los últimos tiempos. La producción de acero parece estar en su nivel más bajo en tres décadas.

La industria pesada en China se ha desacelerado en los últimos tiempos. La producción de acero parece estar en su nivel más bajo en tres décadas.

Por eso se plantea una pregunta de seguimiento: ¿Es este descenso de la actividad industrial sólo temporal, resultado de una economía china floja? ¿O es el resultado de políticas deliberadas para alejarse de la industria pesada y restringir el uso del carbón para que la caída sea duradera?

Peters señala que esto podría ser sólo un bache temporal debido a que la economía china puede tumbar una pared. Las autoridades en Pekín insisten en que el PIB crecerá un 7% este año, pero muchos extranjeros se muestran escépticos de ese número. Si China está sufriendo una recesión en este momento, entonces el uso de carbón puede rebotar bruscamente una vez que la economía lo hace. Por otro lado, si la reciente caída es el resultado de cambios estructurales, eso es un poco más interesante…

  • China está tratando de alejarse de la industria pesada – pero aún no está claro lo que eso significa para el carbón

A largo plazo, el gobierno chino tiene planes para desplazar el país lejos de la industria pesada y hacia una economía más orientada al servicio, ya que trata de ascender en la escalera del desarrollo y convertirse en ricos, dice Trevor Houser, analista de energía del Rodio Group. Eso tiene potencialmente grandes implicaciones para el uso de energía de China.

Asumiendo que este “reequilibrio” sucede, podríamos esperar razonablemente que la economía de China crezca a un ritmo menos frenético en los próximos años. En lugar de la demanda de energía de China crezca a 10% o más cada año, podría crecer en, por ejemplo, de 1 a 2% cada año.

Dicho esto, China todavía seguirá necesitando energía, sobre todo en el sector eléctrico. Armond Cohen del Clean Air Task Force señala que el hogar promedio en China utiliza sólo 1.500 kilovatios-hora de electricidad al año, en comparación con, por ejemplo, 5.830 kWh en Alemania (o 12.000 kWh en Estados Unidos).

Armond Cohen del Clean Air Task Force señala que el hogar promedio en China utiliza sólo 1.500 kilovatios-hora de electricidad al año, en comparación con, por ejemplo, 5.830 kWh en Alemania (o 12.000 kWh en Estados Unidos)

Armond Cohen del Clean Air Task Force señala que el hogar promedio en China utiliza sólo 1.500 kilovatios-hora de electricidad al año, en comparación con, por ejemplo, 5.830 kWh en Alemania (o 12.000 kWh en Estados Unidos)

“Hay que asumir que, como los chinos se hacen más ricos, consumen más, compran más gadgets que van a usar más electricidad”, dice Cohen. La gran pregunta, entonces es ¿qué tipo de energía va a satisfacer esta demanda en el futuro? ¿Carbón o algo más limpio?

Por ahora, parece que el carbón sigue siendo la fuente de energía. En 2014, según Cohen, China logró incrementar su capacidad de generación eléctrica a partir de carbón más de lo que lo hicieron la hidráulica, nuclear, eólica y solar combinadas.

Pero eso está cambiando poco a poco. China está estableciendo metas agresivas para la energía limpia, y el gobierno ha estado tomando medidas enérgicas contra el smog y otros contaminantes del aire más convencionales, lo que implica medidas como el cierre de todas las centrales de carbón alrededor de Beijing en 2017. Eso sugiere una energía más limpia podría empezar a cortar en el crecimiento del carbón en los próximos años.

Dependiendo de cómo estos factores se dan la salida, Houser dice que la mayoría de los analistas esperan que el uso global de carbón de China llegará a su máximo en alguna parte entre 2018 y 2025. Así que incluso si la caída de este año no probar algo de un problema pasajero, no se espera que el consumo de carbón para mantener el aumento de para siempre.

Cohen señala, sin embargo, que el uso de carbón de China no necesariamente disminuirá drásticamente a partir de entonces. Muchas plantas eléctricas de carbón del país son relativamente nuevos, con una vida útil de 50 años o más. Es poco probable que estas plantas se cierren pronto. Así Cohen espera más de una “meseta” de carbón de un pico agudo.

Houser dice que la mayoría de los analistas esperan que el uso global de carbón de China llegará a su máximo en alguna parte entre 2018 y 2025. (Photo by Jeff J Mitchell/Getty Images)

Houser dice que la mayoría de los analistas esperan que el uso global de carbón de China llegará a su máximo en alguna parte entre 2018 y 2025. (Photo by Jeff J Mitchell/Getty Images)

Cohen añade que para que China redusca sus emisiones drásticamente, una de dos cosas tendrán que suceder. Cualquier fuente de energía limpia tendrá que crecer tan rápido y obtener tan barata que obligue a China a obturar muchas de esas plantas de carbón existentes. Para él esto es poco probable.

  • La trayectoria de carbón de China puede tener un gran impacto en el cambio climático

La razón por la que China pone tanta atención en la utilización del carbón es que el país sigue siendo el más grande emisor de dióxido de carbono del mundo. Durante la última década, más o menos la mitad del crecimiento de las emisiones globales de CO2 proviene de China. Así que no es una exageración decir que el futuro del cambio climático depende, en gran medida, de lo que hace China.

Ahora mismo, como parte de las conversaciones en curso clima de la ONU, China se ha comprometido a que sus emisiones llegarán a su punto máximo en algún momento alrededor de 2030. De acuerdo con los analistas de Acción Climática Tracker, esa trayectoria es coherente con el calentamiento global global de alrededor de 3,1 ° C (o 5,6 ° F ) por encima de los niveles preindustriales – significativamente superior al limite de 2 ° C por el que los ambientalistas están luchando.

Sin embargo, si China puede encontrar la manera de reducir el consumo de carbón más rápidamente de lo previsto, obtiene sus picos de emisiones de CO2 antes de 2030 y encontran una manera de empujar hacia abajo las emisiones a partir de ese entonces, tendríamos una disminución considerable del calentamiento global.

Por supuesto que ese no es el final de la historia. India tiene el mayor número de personas con China, pero todavía emite sólo una cuarta parte del CO2 porque es mucho más pobre. En este momento, la India está empezando a construir más plantas de carbón en la búsqueda del crecimiento; una pregunta clave es si va a seguir los pasos de China o encontrar un camino de desarrollo más verde. Del mismo modo para Indonesia y Vietnam, que llevan el aumento gradual de consumo de carbón últimamente. China domina el panorama climático, pero es difícilmente el único.

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